Les fosses à goudron de La Brea regorgent de secrets. Voici trois des plus surprenants

Le lac devant le musée La Brea Tar Pits est un vestige de l’exploitation minière de l’asphalte au XIXe siècle. (Gina Ferrazzi/Los Angeles Times)

L’année dernière, nous avons commencé à inviter les lecteurs Ils nous ont envoyé leurs questions brûlantes autour de Los Angeles et de la Californie.

Toutes les quelques semaines, We Ask Questions Vote demande aux lecteurs de sélectionner une question à laquelle ils aimeraient répondre sous la forme d’une histoire.

Cette question de Ricky Fulton est apparue dans l’un de nos sondages les plus récents : Que sont les puits de goudron de La Brea ? Est-ce un tas de goudron volant avec des os de dinosaures qui en sortent ?

Vous pouvez voter dans le sondage des questions des lecteurs ci-dessous ici. Continuez les histoires précédentes écrites pour ce projet ici.

Il y a plus dans les puits de goudron de La Brea qu’il n’y paraît – et le nez -.

Pour ceux qui ne le savent pas, les puits de goudron de La Brea sont un site du patrimoine géologique de renommée internationale situé dans le centre-ville de Los Angeles. Le site est connu pour ses nombreuses carrières (appelées « fosses ») où animaux, plantes et insectes sont coincés et préservés dans l’asphalte depuis 50 000 ans.

Pour les scientifiques, ils constituent une mine d’informations unique et inestimable qui nous permet de mieux comprendre à quoi ressemblait la vie dans le passé dans le Los Angeles moderne.

« La science qui peut être faite dans les fosses de goudron de La Brea ne peut être faite nulle part ailleurs dans le monde, simplement parce que nous avons tellement de fossiles et qu’ils sont si bien conservés », a déclaré Emily Lindsay, co-conservatrice et responsable des fouilles. .

Plus de 3,5 millions de fossiles ont été découverts à l’intérieur de la boue nauséabonde – une curiosité pour les habitants, les touristes et les étudiants en excursion.

Pour répondre tout de suite à la question de Fulton, voici une chose qu’ils n’ont pas déterrée : les dinosaures.

C’est vrai – c’est un fossile de l’ère glaciaire, et les experts n’ont pas découvert ses restes tyrannosaureTriceratops ou autres dinosaures non aviaires.

Bien qu’il n’y ait pas de fossiles de dinosaures dans les fosses de goudron de La Brea, elles regorgent de fossiles d’animaux légendaires de la période glaciaire. Le grand mammifère le plus populaire ? loups terrifiants (criez sur tout le monde » Game of Thrones » fans) et les chats à pleines dents.

Le mammouth et le mastodonte colombiens avaient autrefois une maison à Los Angeles. Aujourd’hui, leurs restes peuvent être vus au La Brea Tar Pits and Museum. (Milcon/Los Angeles Times)

Bien que les scientifiques aient des résultats révolutionnaires, les énigmes continuent de tourbillonner dans les fosses qui tombent.

Lindsey a parfois dit des choses que les scientifiques voient non Les trouver dans les fosses à goudron est aussi fascinant que les os et autres choses qui peuvent être trouvées.

Lindsey a décrit les mystères posés par les fosses à goudron qui n’ont pas encore été résolus.

Voici trois des plus impressionnants :

Pourquoi les restes de certaines espèces indigènes – comme les pumas – ne se trouvent-ils généralement pas dans les fosses à goudron ?

Chose étrange : les scientifiques ont trouvé relativement peu de restes de pumas dans les fosses à goudron.

Statut de star hollywoodienne P-22 En passant, il peut sembler étrange de s’inquiéter du manque de fossiles de pumas lorsque des fosses à goudron ont retrouvé les restes de mammouths éteints, de loups géants et de paresseux terrestres géants.

Pourtant, étonnamment, les pumas – qui étaient présents dans la région de Los Angeles pendant la période glaciaire – représentent un petit pourcentage des découvertes scientifiques dans les fosses à goudron. Il y a des restes de goudron d’au moins sept lions de montagne différents, tandis que leurs chats à dents de sabre sont au nombre de 2 500 à 3 000.

Et il n’y a pas que les pumas perdus dans les fosses à goudron.

« Nous avons très peu de pumas, très peu de cerfs … et un seul raton laveur », a-t-elle déclaré. outre que les scientifiques de Coyote ont découvert « très peu [large mammal] « Survivors of the Ice Age », ce qui est intéressant.

Pourquoi les pumas peuvent-ils disparaître des fosses à goudron ?

La réponse pourrait aider les scientifiques à reconstituer une image plus détaillée de ce à quoi ressemblait la vie dans la préhistoire de Los Angeles.

Lindsay et ses collègues ont quelques idées. Entre autres explications possibles, il est possible que les pumas, fidèles à leur nom, aient toujours préféré les hautes terres aux zones plates de l’actuel Los Angeles près des fosses à goudron.

Ou peut-être parce que les pumas avaient peur de chasser dans les mêmes zones que les chats à dents de sabre. Un puma est comme un chat domestique à côté d’un chat à dents de sabre [it’s possible] Ils voulaient rester à l’écart et ne pas être dans toutes ces choses terribles. »

Où est la preuve de la vie humaine ?

Les lions de montagne, les ratons laveurs et les cerfs ne sont pas les seuls mammifères absents des fosses à goudron. Des restes humains sont également apparemment portés disparus.

« Il y avait des gens iciMais pourquoi ne trouve-t-on aucune preuve de cela dans les fosses à goudron de La Brea ? Lindsey a demandé: « Nous avons un squelette humain, puis nous avons des artefacts qui datent probablement tous de l’Holocène (notre ère géologique actuelle), mais nous n’avons aucune preuve que les humains se sont croisés ou ont interagi avec la mégafaune » par la chasse.

C’est déroutant car « de nombreux scientifiques, peut-être la plupart, pensent que la principale cause de l’extinction de la mégafaune est l’activité humaine », explique Lindsey.

Comme les pumas, Lindsey note que l’absence d’anciens humains peut indiquer leur réticence à chasser les chats à dents de sabre et autres animaux dangereux à proximité.

Les gens regardent une démonstration au La Brea Tar Pits Fossil Laboratory and Museum. (Kent Nishimura/Los Angeles Times)

« Peut-être que la culture là-bas s’est adaptée à la côte et qu’ils n’ont pas eu à affronter, disons, des meutes de loups pour chasser un cheval ou un chameau. Ils pourraient rester près du rivage et ramasser des coquillages », a-t-elle déclaré.

Pourquoi les grands mammifères ont-ils commencé à disparaître – et qu’est-ce que cela nous apprend sur notre avenir ?

Il était une fois, d’énormes mammifères parcouraient les vastes étendues de la Terre.

« Il y avait des wombats géants en Australie, des lémuriens géants à Madagascar et des paresseux et tatous géants en Amérique du Sud », a déclaré Lindsey.

Lindsay demande, pourquoi n’avons-nous pas des chats, des mammouths à dents de sabre et des paresseux géants qui errent sur Wilshire Boulevard aujourd’hui ?

Un changement radical s’est produit. « A la fin de l’ère glaciaire, quelque chose s’est produit, effaçant la limite supérieure de la distribution de la taille corporelle partout sauf en Afrique », a-t-elle déclaré. « C’est la plus grande extinction depuis l’extinction des dinosaures il y a 66 millions d’années. »

De plus, a-t-elle dit, la perte des mammifères géants est considérée comme « la première vague de la crise de la biodiversité que nous traversons aujourd’hui ».

Pourquoi cette extinction s’est-elle produite ? La plupart des scientifiques pensent que les humains ont dû jouer un rôle très important dans cette extinction. Mais l’autre chose qui s’est produite, c’est que nous sommes sortis d’une ère glaciaire – le dernier grand épisode du réchauffement climatique », a-t-elle déclaré.

Il est très important de comprendre les types d’interactions entre le changement climatique, les activités humaines, leur impact sur les écosystèmes et comment ces deux processus peuvent se croiser pour provoquer des extinctions.

Les puits de goudron de La Brea sont destinés à aider à résoudre le mystère de l’extinction des mammifères géants, compte tenu de la taille et de l’étendue de leurs découvertes, qui peuvent être datées au radiocarbone et sont cohérentes avec les changements connus qui se sont produits simultanément avec les humains et le climat. .

Deux volontaires creusent pour trouver des fossiles dans les fosses de goudron de La Brea. (Gina Ferrazzi/Los Angeles Times)

D’autre part, 90% des espèces trouvées dans les fosses à goudron n’ont pas disparu. « Nous avons de nombreux lapins, rongeurs, lézards, insectes et oiseaux chanteurs qui vivent encore dans la région de Los Angeles », a déclaré Lindsey par e-mail.

Elle a déclaré: « Nous avons fait nos preuves en matière de survie et de résilience », ce qui soulève certaines questions. « Qu’est-ce qui a fait le succès des pumas ? Qu’est-ce qui a fait le succès des coyotes ? Qu’est-ce qui a fait le succès des chênes ?

tel que Crise climatique De plus en plus aujourd’hui, les réponses à ces mystères peuvent tracer la voie de l’avenir.

« Les prochaines décennies à quelques siècles vont être des changements mondiaux vraiment extrêmes », a déclaré Lindsay. « Comment pouvons-nous utiliser ces informations pour aider la vie à réussir ? »

Cette question existentielle devrait vous donner matière à réflexion la prochaine fois que vous passerez devant les emblématiques (et déchirants) Tar Jams. Statues de mammouth sur Wilshire Street.

Cette histoire a été écrite directement en réponse à la question d’un lecteur sur les puits de goudron de La Brea. Vous avez des questions sur la vie à Los Angeles ou en Californie ? Demandez nous!

Cette histoire a paru à l’origine dans le Los Angeles Times.

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