Ils ont payé de leur vie la modification de la législation du travail. Une histoire tragique du travail des femmes

La découverte du radium par Maria Skłodowska-Curie et son mari Pierre Curie en 1898 a révolutionné la physique et la chimie, ainsi que de nombreuses industries. Au début du XXe siècle, l’engouement pour la radioactivité s’enflamme dans les sociétés, alimenté par une succession rapide de découvertes dans ce domaine.

Les sels de radium ont commencé à être utilisés en médecine, dans le traitement du cancer, mais aussi à des fins plus banales – notamment la production de peintures luminescentes.

C’est sur cette deuxième utilisation du radium que la United States Radium Corporation a commencé à faire fortune. Avec le déclenchement de la Grande Guerre, les commandes sont venues de l’armée, qui avait besoin d’un grand nombre de montres avec des cadrans lisibles dans l’obscurité. Les colorants aux sels de radium étaient parfaits à cet effet.

Les cadrans d’horloge de United States Radium Corporation ont été peints à la main par des femmes travaillant dans des usines à Newark, Jersey City et Orange. C’était un travail qui demandait beaucoup de précision et d’exactitude. Chacun des quatre mille ouvriers a peint en moyenne 250 à 300 de ces cadrans. Pour le pinceau qui avait autrefois une pointe « pointue », la manière acceptée de l’obtenir était de lécher l’outil. C’est ainsi que le radium radioactif est entré dans les organismes.

Bientôt, la première des filles a commencé à se plaindre de maladies dont les médecins ne pouvaient pas diagnostiquer les causes. Ils concernaient surtout la zone autour de la bouche. Les symptômes de la maladie des rayons n’étaient pas largement connus et étudiés.

Une employée de l’USRC, Frances Splettstocher du Connecticut, est allée chez le dentiste pour faire enlever une dent qui lui faisait mal. Le médecin horrifié les a arrachés avec des morceaux de mâchoire. La femme est décédée peu de temps après, devenant le premier décès documenté parmi les Radium Girls.

La direction de l’usine était consciente des risques pour la santé liés au léchage des brosses pendant le travail. Cependant, aucune mesure n’a été prise pour interdire aux filles cette coutume. Il a été reconnu que cela affecte la plus grande efficacité de leur travail, et la santé et la vie des employés valent moins que la réalisation rapide des contrats de l’État. Les effets nocifs du radium ont été officiellement niés par la United States Radium Corporation.

Cependant, le nombre de cas de maladie et de décès chez les jeunes femmes est en augmentation. Afin de masquer le lien de ce fait avec la radioactivité, des médecins soudoyés ont commencé à décrire ces maladies comme les conséquences de maladies vénériennes.

La vérité, cependant, a lentement commencé à émerger. Sa première voix était le rapport du dr. Cecil Drinker de l’Université de Harvard, qui a décrit les violations des droits fondamentaux du travail et les conditions de travail potentiellement mortelles. Certains employés de l’USRC ont alors décidé de porter l’affaire devant les tribunaux.

Grace Fryer, Edna Hussman, Katherine Schaub, Quinta McDonald et Albina Larice sont des filles joyeuses connues par leur visage, leur nom et leur prénom. Ils se sont battus contre la machine d’exploitation et les producteurs sans scrupules. Ils ont demandé 250 mille. dollars en compensation qui leur permettrait de payer leurs frais médicaux. Les avocats employés par l’USRC ont fait de leur mieux pour prolonger le procès, espérant simplement que les femmes mourraient avant que l’affaire ne soit résolue. Cependant, cela ne s’est pas produit, la preuve scientifique de leur préjudice était évidente. L’American Radium Corporation a finalement dû accepter un règlement dans lequel les cinq filles au radium recevraient chacune 10 000 $, les frais médicaux et une rente à vie si les charges étaient abandonnées.

L’affaire très médiatisée Radium Girls a également influencé les changements dans la législation du travail aux États-Unis. Le Congrès a adopté une loi sur l’indemnisation des travailleurs et des normes de sécurité au travail ont été introduites.

Le radium a cessé d’être utilisé dans l’industrie dans les années 1960. Malheureusement, aucune des filles au radium n’a vécu pour voir ce jour-là.

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