Les léopards reviennent en Inde après 70 ans d’absence

  • Huit léopards ont été transportés de Namibie en Inde
  • Cet animal a disparu d’Inde il y a 70 ans
  • Tenter de rapatrier des chats peut gâcher les références environnementales
  • Certains avocats appellent cela un projet de vanité irréaliste
  • Les défis incluent un espace limité, des prédateurs concurrents

LONDRES/NEW DELHI, 17 septembre (Reuters) – Huit léopards africains munis d’un collier émetteur se sont dirigés vers les prairies du parc national de Kuno, dans le centre de l’Inde, après un voyage de 8 000 km depuis la Namibie. De certains gardes.

L’arrivée des grands félins – les animaux terrestres les plus rapides sur Terre – coïncide avec le 72e anniversaire du Premier ministre indien Narendra Modi, qui a relâché samedi le premier chat dans le parc. C’est l’aboutissement d’un effort de 13 ans pour restaurer une espèce qui a disparu de l’Inde il y a environ 70 ans.

Ce projet de grande envergure est la première fois que des guépards sauvages sont transférés et relâchés à travers le continent. Cela a soulevé des questions d’universitaires qui disent que le gouvernement doit faire plus pour protéger la nature troublée du pays.

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Les guépards – cinq femelles et trois mâles – sont arrivés de la savane africaine après un vol de deux jours et un voyage en hélicoptère, et devraient rester dans l’enclos de 6 km2 pendant deux à trois mois. Un parc dans l’État indien central du Madhya Pradesh.

Après s’être accouplés avec Kuno, les chats sont libres de parcourir les 5 000 km² de forêts et de prairies, partageant le paysage avec les léopards, les paresseux et les hyènes rayées.

Douze autres léopards sud-africains devraient rejoindre la population indienne le mois prochain. Et l’Inde lève plus de fonds pour un projet de 910 millions de roupies (11,4 millions de dollars), financé principalement par l’entreprise publique Indian Oil, qui espère éventuellement augmenter la population à environ 40 chats.

SP Yadav de la Commission nationale pour la conservation du tigre a déclaré que l’extinction du léopard en Inde en 1952 était la première perte majeure du mammifère depuis l’indépendance.

« Il est de notre devoir moral et éthique de le restituer. »

Cependant, certains défenseurs de l’environnement indiens ont qualifié cet effort de « projet de vanité » parce que le léopard d’Afrique – une sous-espèce similaire mais distincte du léopard asiatique en voie de disparition que l’on trouve uniquement en Iran – n’est pas originaire du sous-continent indien.

Avec 1,4 milliard de personnes en Inde jouant pour le pays, les biologistes craignent que les léopards n’aient pas assez de place pour se déplacer sans être tués par des braconniers ou des humains.

L’année dernière, l’Inde a rejoint l’engagement de l’ONU de protéger 30 % de ses terres et de ses mers d’ici 2030, mais aujourd’hui moins de 6 % de la surface du pays est protégée.

Le rétablissement du léopard est notre effort pour protéger l’environnement et la faune, a déclaré Modi.

Pointé

Bien qu’aujourd’hui les guépards soient principalement associés à l’Afrique, le mot « guépard » vient du mot sanskrit « chitraka », qui signifie « tacheté ».

À un moment donné, les léopards asiatiques étaient répandus en Afrique du Nord, au Moyen-Orient et en Inde. Pendant l’Empire moghol, les léopards apprivoisés servaient de compagnons de chasse royaux.

Mais les braconniers ont braqué leurs armes sur le léopard. Actuellement, il n’y a que 12 régions arides en Iran.

Le projet Cheet, lancé en 2009 sous l’ancien Premier ministre Manmohan Singh, a donné à l’Inde l’occasion de réparer un tort historique et de renforcer sa réputation environnementale.

Yadav a déclaré que le succès de l’Inde dans la gestion du plus grand nombre de tigres sauvages au monde montre qu’elle est qualifiée pour restaurer les léopards.

Mais même parmi les pays africains, « les guépards ont réussi dans certaines zones étendues ou non clôturées », a déclaré Kim Young-Overton, directeur du Panthera Cheetah Program, une organisation mondiale dédiée à la protection des chats sauvages.

Afin d’apprivoiser avec succès les léopards, les fonctionnaires ont déplacé les villageois de Baksa près de Kun. De plus, les autorités vaccinent les chiens et les chats domestiques de la région contre les maladies qui peuvent être transmises aux chats.

Les responsables de la faune ont inspecté les victimes dans le parc pour s’assurer qu’il y avait suffisamment de cerfs, de taureaux, de sangliers et de porcs-épics pour soutenir le régime alimentaire du léopard.

Indian Oil a alloué 500 millions de roupies (6,3 millions de dollars) à ce projet au cours des cinq prochaines années.

Chats controversés

Certains scientifiques indiens soutiennent que l’Inde moderne pose des défis auxquels les animaux n’étaient pas confrontés dans le passé.

Un léopard a besoin de beaucoup d’espace. Une superficie de 100 km2 peut accueillir 6 à 11 tigres, 10 à 40 lions, mais un seul léopard.

Une fois que les léopards auront traversé les limites non clôturées de Kuno, « dans les six mois, ils seront submergés par des chiens domestiques, des léopards », a déclaré le biologiste de la faune Ullas Karanth, directeur du Centre de recherche sur la faune de Bangalore.

« Ou ils tuent la chèvre et les villageois l’empoisonnent. »

Des problèmes de braconnage ont bloqué un autre plan, ordonné par la Cour suprême en 2013, visant à déplacer certains des derniers lions asiatiques du monde d’une réserve de l’État indien occidental du Gujarat à Kuno. Maintenant, les léopards envahissent cet endroit.

« Les guépards ne peuvent pas être le fardeau de l’Inde », a déclaré Ravi Chelam, biologiste de la faune à l’Asian Lion Science Commission. « Ce sont des animaux africains que l’on trouve dans des dizaines d’endroits. La seule population est le lion asiatique. Un simple aperçu de la situation montre quelles espèces devraient être prioritaires. »

D’autres défenseurs de l’environnement disent que la promesse de rétablissement du léopard en Inde vaut le défi.

« Les guépards jouent un rôle important dans les écosystèmes des parcours », a déclaré le biologiste de la conservation Larry Marker, fondateur du Cheetah Conservation Fund, qui gère la partie namibienne du projet en empêchant ses proies de paître dans les prairies et le surpâturage.

Marker et ses collègues aideront à surveiller la migration, la prédation et la reproduction des chats pour les années à venir.

Modi a exhorté les gens à être patients pendant que les chats s’adaptent. « Nous devrions donner quelques mois à ces léopards pour qu’ils s’installent dans le parc national de Kuno. »

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Reportage de Gloria Dickey à Londres et Tanvi Mehta à New Delhi; Montage par Katie Daigle, Mike Collette-White et Frank Jack Daniel

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