Ils ont retrouvé son corps dans une décharge. Elle ne s’est pas défendue parce qu’elle ne pouvait pas crier.

Le corps d’une femme, retrouvé dans une ancienne décharge, gisait face contre terre. Il était à moitié nu et portait des marques de viol et de violence. Katie Sepich, parce que nous parlons d’elle, a été tuée par un homme qu’elle ne connaissait pas. Sa mort, bien que tragique et inutile, a contribué à des changements dans le système judiciaire américain, et une nouvelle loi a été nommée « Katie’s Law » en sa mémoire.

C’était le 30 août 2003. En ce samedi soir d’été, Katie Sepich, comme des millions de jeunes aux États-Unis, passait du temps avec ses amis. Ça va juste être amusant. Au Nouveau-Mexique, où elle a vécu et étudié, comme dans le reste de l’Amérique, c’était le week-end précédant la fête du travail, qui a lieu tous les lundis de septembre.

Le lendemain, dimanche, Katie devait rencontrer des proches dans sa maison familiale à Carlsbad. Aînée des trois enfants de Dave et Jayann Sepich, elle s’occupait souvent de ses jeunes frères et sœurs. Elle avait de très bons contacts étroits avec eux et avec ses parents.

« Toute sa vie a été une aventure. Elle était vraiment douce et ouverte, mais aussi un peu autoritaire. Elle aimait planifier les choses, puis elle a essayé d’agir pour que tout se passe toujours bien », a déclaré sa jeune sœur Caraline à propos de Katie. « Elle a toujours été ma défenseure, mais aussi ma meilleure amie » – a rappelé son frère AJ après sa mort

Ses parents et ses amis la voyaient comme une belle fille, aimée de tous, qui avait un charme personnel exceptionnel.

« Je ne connais pas trop de gens qui sont si merveilleux et pourtant si autodérision. On pourrait dire que Katie aimait l’humour d’autodérision, et cela lui est venu avec une telle grâce qu’elle a conquis tout le monde autour d’elle. »

Amy Barnhart, l’amie de la jeune fille, a pris la parole.

Malgré son esprit, elle a toujours eu sa propre opinion et a su se défendre. Elle est diplômée d’une école de commerce et pendant ses études, elle a travaillé comme serveuse au café El Sombrero Patio.

« C’était comme une boule de feu »

« Depuis le jour de sa naissance, elle était comme une boule de feu. Elle était partout. Elle a roulé à 90 miles à l’heure toute sa vie », se souvient son père Dave dans une interview avec NBC.

Que s’est-il passé un samedi soir d’août 2003 ? Katie et ses amis ont fait la fête dans deux bars locaux. Lorsque le service de l’autre a annoncé qu’il fermait, l’un des amis lui a proposé de déplacer tout le paquet chez lui et d’y terminer la soirée. Tout le monde a accepté cette offre. Non seulement ils se sont amusés ensemble, mais ils ont aussi décidé d’y passer la nuit.

Quand ils se sont réveillés le matin, Katie était partie. Inquiète de son absence, sa meilleure amie Tracy Waters, avec qui elle partageait un appartement, se met en quête d’une petite amie. Cependant, Katie n’a pas répondu au téléphone. Il s’est rapidement avéré que son téléphone portable, ainsi que son sac à main et les clés de son appartement, avaient été laissés là où toute la meute faisait la fête.

La dernière personne à avoir vu Katie ce soir-là était son petit ami Joe Bischoff. Ils sont sortis ensemble pendant huit mois. Selon lui, la jeune fille a déclaré vers 3 heures du matin qu’elle rentrait chez elle et a quitté l’appartement de son amie. Tracy a continué à chercher. Elle a appelé tous ses amis et les hôpitaux locaux, mais n’a obtenu aucune information sur Katie. Finalement, elle a décidé de contacter les parents de la fille disparue. La mère était terrifiée que sa fille ait soudainement disparu. Elle et le reste de la famille n’avaient également aucun contact avec elle, et ils étaient censés passer l’après-midi avec la famille.

La disparition de Kate a été immédiatement signalée à la police. Quelques heures plus tard, un couple au hasard apprenant le tir à la cible a trouvé le corps de la femme dans une ancienne décharge à Las Cruces. Lorsqu’ils se sont approchés, ils l’ont vu allongé face contre terre et partiellement déshabillé. Les jambes de la femme étaient ouvertes, et une paire de jeans gisait entre elles. Ils ont également remarqué de nombreuses ecchymoses, des égratignures sur le corps de la femme et des brûlures dans le dos. Des traces de pneus de voiture étaient visibles à côté de la carrosserie. En arrivant sur les lieux, la police a immédiatement confisqué toutes les preuves.

Brûlures sur le corps, une chaussure sous la fenêtre

L’identification a confirmé qu’il s’agissait du corps de la disparue Katie. Cependant, l’autopsie a montré que la jeune fille avait d’abord été violée puis étranglée. Des brûlures sur le corps indiquent que l’agresseur a versé un liquide inflammable sur la victime et a tenté de l’incendier, mais le feu a été rapidement éteint. Les enquêteurs ont également déterminé qu’elle n’était pas morte à l’endroit où son corps avait été retrouvé.

L’enquête a commencé. La maison de la victime a été saccagée, mais les fenêtres fermées et les stores baissés n’indiquent pas que quelqu’un soit entré par effraction et l’ait kidnappée. La seule preuve que Katie était arrivée à la maison et essayait très probablement de rentrer chez elle était sa chaussure trouvée à l’extérieur de la fenêtre de la chambre.

Lors de l’autopsie, il s’est avéré que Katie se défendait de l’agresseur avant sa mort. Cela a été démontré par l’ADN sous ses ongles qui n’était pas le sien. Lorsque les techniciens du laboratoire les ont pris et examinés, il s’est avéré qu’ils ne correspondaient à aucun des criminels répertoriés dans les fichiers.

Lors de l’interrogatoire, les parents de Kate ont expliqué que leur fille avait un trait distinctif inhabituel. Elle ne pouvait pas crier. La parole n’était pas un problème pour elle, mais dès qu’elle essayait d’élever la voix ou de crier, aucun son ne sortait de sa gorge. Cela signifiait peut-être qu’au moment du danger, elle ne pouvait pas appeler à l’aide et se défendre en criant devant le tortionnaire.

ADN prélevé sur le lit

Les enquêteurs ont également interrogé d’autres témoins. Dès les premières conversations avec le petit ami de la femme assassinée, ils ont appris que la jeune fille avait quitté la fête pour une raison et avait décidé de rentrer chez elle au milieu de la nuit. Alors qu’elle jouait dans l’appartement d’un ami, elle a vu Joe en embrasser un autre. Cela a conduit à une dispute entre eux. Bouleversée, Katie s’est enfuie de l’appartement et a décidé de rentrer chez elle.

Joe a témoigné qu’après la dispute, il a conduit la voiture jusqu’à la maison de la fille. Il n’est pas descendu de la voiture car il a vu que les phares étaient éteints. Il a essayé de l’appeler, mais il s’est avéré que Katie avait laissé son téléphone dans l’appartement où se tenait la fête. Il a témoigné qu’il n’avait rien à voir avec sa mort.

Cependant, la police n’a pas cru sa déclaration. Pour s’assurer que le garçon ne mentait pas, elle voulait prélever un échantillon de son ADN. Joe a refusé et la police a été contactée par l’intermédiaire d’un avocat. Les autres participants à l’événement auquel Katie a assisté n’ont eu aucun problème avec le test. Cependant, le propriétaire de l’ADN trouvé sous ses ongles n’était pas parmi eux.

Les enquêteurs soupçonnent toujours que Joe pourrait être impliqué dans le meurtre de la jeune fille. En fin de compte, ils ont eu l’idée que l’ADN, qui expliquerait si le garçon – comme il le prétend – est innocent, a été prélevé sur le lit de la fille. Ils ont découvert qu’elle et Joe avaient couché avec lui la veille du meurtre. Le matériel collecté a confirmé que le garçon n’avait vraiment rien à voir avec sa mort, c’est pourquoi il a été exclu de l’affaire.

L’enquête a été bloquée pendant trois ans. Pendant ce temps, la famille de Kate a commencé à se battre pour changer la loi. L’idée était d’exiger que des échantillons d’ADN soient prélevés sur les personnes arrêtées pour certains crimes, notamment le meurtre, l’agression sexuelle et le cambriolage. Depuis 2006, la loi dite de Kate est entrée en vigueur.

« Quelque chose m’a pris »

Pendant ce temps, Gabriel Avila, 27 ans, était en prison. Un homme a été condamné à 9 ans de prison pour cambriolage, résistance à l’arrestation et refus de restituer un bien loué. Lorsque son ADN a été testé à l’aide de la « loi de Kate », il s’est avéré qu’il correspondait partiellement à celui trouvé sous les ongles de la fille.

Au cours du procès, Avila a admis avoir tué Katie. Cette nuit-là, il a conduit son camion dans la ville à la recherche d’un trafiquant de drogue pour acheter de la cocaïne. Il n’a pas remarqué que la fille marchait dans la rue sombre et l’a frappée. Il est sorti, lui a demandé si elle avait besoin d’aide, et quand elle a dit non, il est remonté dans la voiture. Mais quelque chose le contraignit à sortir de nouveau et à suivre la jeune fille pour voir si elle était vraiment rentrée chez elle en toute sécurité.

Lorsqu’il l’a vu essayer d’entrer dans la maison par la fenêtre, il a témoigné qu’il était « possédé par quelque chose ». Il l’a attrapée par derrière, l’a jetée à terre, l’a agressée sexuellement puis l’a étranglée parce qu’il avait peur qu’au réveil de la victime, elle soit facilement identifiée. Lorsqu’il a été sûr que Katie était morte, il a emmené son corps dans une décharge et a tenté en vain d’y mettre le feu. Avila a témoigné qu’il ne connaissait pas la jeune fille et ne l’avait jamais vue auparavant. « Si Katie était partie 30 secondes ou même une minute tôt ou tard, ils n’auraient jamais rencontré Avila et cette tragédie ne se serait pas produite. Cette fille était une victime accidentelle » – a déclaré Mark Myers, un détective de la police dans un document consacré à l’affaire.

Le 4 mai 2007, Avill a été condamné à 69 ans de prison. Le tribunal lui a ordonné de purger cette peine après avoir purgé neuf ans plus tôt. Au cours du procès, il a été révélé que trois mois après la mort de Katie, Avil avait également été arrêté pour cambriolage avec une arme à feu et résistance à un officier. Si la « loi de Katie » avait existé à l’époque, l’auteur aurait été arrêté plus rapidement.

Avill ne pourra demander une libération conditionnelle qu’après avoir purgé 30 ans de prison. L’avocat du tueur a demandé la clémence pour son client car celui-ci a manifesté des remords et a voulu s’excuser auprès de la famille de la victime. Le juge n’était pas d’accord, arguant qu’Avila ne l’avait fait qu’après avoir reçu des preuves solides prouvant sa culpabilité.

En 2008, Jayann Sepich a fondé l’organisation à but non lucratif « DNA Saves » pour éduquer les décideurs politiques et le public sur le pouvoir des tests ADN. En 2011, la loi de Katie a été élargie pour inclure toutes les arrestations. Il est actuellement en vigueur dans 31 pays.

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