Les chiens savent-ils ce que nous leur disons ? Oui. Et mieux qu’on ne le pense

La recherche suggère qu’il ne s’agit pas seulement d’un réflexe mais aussi d’une compréhension. Même les propriétaires de chiens peuvent être surpris du nombre de mots qu’un chien moyen comprend. Il n’y en a pas quelques-uns ou une douzaine.

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Même 200 mots

Une étude canadienne (publiée en 2021 dans Applied Animal Behavior Science) montre que le chien moyen comprend 89 mots. Dans le même temps, les plus intelligents en reconnaissent plus du double, jusqu’à 200 expressions. Et cela correspond aux capacités d’un enfant de deux ans.

Dans cette étude, les capacités de reconnaissance des mots des chiens ont été évaluées par leurs propriétaires. Les chercheurs ont choisi l’étude par questionnaire parce que des analyses antérieures des capacités linguistiques des bébés ont montré que les parents comprennent mieux les réactions de leurs enfants que des observateurs entraînés. Les chercheurs ont conclu qu’il en serait de même pour les animaux de compagnie.

Il est possible que certains propriétaires aient surestimé les compétences de leurs animaux de compagnie, soulignent les chercheurs. Ils ont ajouté que les chiens participant à la recherche pouvaient réagir non seulement aux mots prononcés, mais aussi aux gestes et autres informations (voir un certain objet ou mettre des chaussures).

Malgré ces réserves, on peut supposer que les chiens reconnaissent en moyenne non pas quelques mots, mais plusieurs à plusieurs dizaines de mots.

Ils réagissent à la parole comme les humains. Le contenu et l’intonation sont importants

Les sceptiques peuvent prétendre que les chiens réagissent même à quelques dizaines de mots, mais cela ne prouve encore rien. Ils peuvent apprendre non pas à comprendre, mais à avoir des réflexes. Que ce ne sont pas de simples réflexes a cependant été prouvé par des recherches menées en 2016.

Il a alors été décidé d’examiner les chiens par tomodensitométrie. Au cours de l’étude, les scientifiques ont parlé aux animaux. Ils ont découvert que le cerveau des chiens traite la parole de la même manière que les humains. L’hémisphère gauche est responsable de la compréhension du sens des mots et l’hémisphère droit de la lecture des émotions.

Les scientifiques ont adressé des mots de louange (« bon garçon » et « bien joué ») ou des mots neutres aux chiens allongés sous le scanner. Ils les disaient avec une intonation louable ou neutre. Ce n’est que lorsque le mot et l’intonation s’accordaient que le cerveau des chiens montrait une stimulation du « centre de récompense », c’est-à-dire que les animaux ressentaient de la joie à la louange. Eh bien, nous sentons aussi de fausses intentions dans le ton de la voix.

De plus, d’après les recherches de l’année dernière (publiées dans Current Biology), les chiens viennent très probablement au monde avec la capacité innée de comprendre la parole humaine. Les chiots ont été étudiés et se sont révélés extrêmement aptes à apprendre les commandes des scientifiques.

Les chercheurs pensent que les gènes du chien sont en grande partie responsables de cette capacité à apprendre la parole humaine. Et ce n’est pas étonnant, car nous sommes plus disposés à élever des chiens qui nous écoutent. Cette « sélection non naturelle » dure depuis plus de 20 000 ans. Et les gènes des chiots sont en grande partie responsables de leur capacité à reconnaître rapidement la parole. Les chercheurs ont estimé leur impact à environ 40 %.

Il convient de mentionner ici que même les nouveau-nés naissent dans le monde équipés de gènes qui facilitent la reconnaissance et la compréhension de la parole.

Les chiens sont « super sociaux ». Et ils savent quand nous mentons

L’année dernière, il a été démontré que même les chiens comprennent nos intentions et sont bien conscients que nous leur mentons.

Des chercheurs de l’Université vétérinaire de Vienne ont appris à 260 chiens de races différentes à suivre la suggestion d’une personne jusque-là inconnue. Elle désigna le bol dans lequel la friandise était cachée. Une fois que les chiens avaient gagné la confiance de la personne pointant vers le bol, un autre expérimentateur transférait la friandise dans un autre bol.

Lorsqu’une personne de confiance était présente, les chiens ont commencé à ignorer ses signaux. Pas tous, mais les deux tiers d’entre eux (tous les tiers lui faisaient encore aveuglément confiance).

Cela contraste avec les primates et les petits enfants de moins de 5 ans. Ils suivent des pistes trompeuses dans des expériences similaires. Cependant, les chiens se rendent compte qu’ils sont délibérément induits en erreur, c’est-à-dire qu’ils ont une « intelligence émotionnelle » supérieure à celle d’un enfant de cinq ans.

Il faut ajouter ici que la moitié des chiens sont allés à la gamelle vide dans la deuxième version de l’expérience, dans laquelle la personne de confiance n’était pas présente lors du transfert. Les enfants (et les primates) ne le font pas. Ils font alors davantage confiance à leurs yeux et vont au bol de friandises au lieu de suivre les signaux.

« Il existe des preuves génétiques et comportementales que les chiens sont « supersociaux », il leur est donc très difficile d’ignorer les signaux humains, même s’il serait préférable pour eux autrement. C’est un exemple frappant de la fréquence à laquelle cela se produit », a déclaré Monique Udell de l’Oregon State University, co-auteur de l’étude.

Cette capacité à lire les états mentaux d’autres individus (dans ce cas, « il a vu un changement, alors il m’a trompé ») est appelée « théorie de l’esprit ». Comme déjà mentionné, les enfants l’obtiennent vers l’âge de cinq ans. Avant cela, ils ne sont pas conscients que quelqu’un peut penser différemment d’eux.

Les chiens connaissent-ils les lois de la physique ?

Une expérience ingénieuse menée (également en 2021 à l’Université vétérinaire de Vienne) par l’équipe de Christoph Völter montre que les chiens sont également conscients des lois de la physique. Lorsque les scientifiques ont reconstitué les animations tridimensionnelles (dans lesquelles les balles violent le principe de conservation de l’élan) aux chiens, ils ont réagi comme des humains surpris en dilatant leurs pupilles.

Cela ne signifie pas que les chiens comprennent les lois de la physique, disait Völter à l’époque. Cependant, cela suggère que les chiens connaissent l’existence de lois physiques qui régissent le monde.

Ce sont deux choses différentes. La plupart d’entre nous ne connaissent pas les lois de la physique qui régissent le maintien d’un vélo en équilibre (même les physiciens en discutent). Cependant, nous savons parfaitement qu’un vélo en mouvement ne bascule pas, nous savons donc que de telles lois de la physique existent. Les chiens comprennent également les lois de la physique (du moins certaines d’entre elles). Les enfants l’obtiennent pendant environ un an et demi.

Les chiens en savent donc autant sur le monde que les enfants d’un an et demi, reconnaissent les mots aussi bien que les enfants de deux ans, et les émotions et les intentions ne sont rien – du moins pour un enfant de six ans.

Comment communiquer avec un mauvais chien ?

Bien que les chiens nous comprennent en vol, nous avons souvent un problème avec cela. Nous ne savons pas, par exemple, que lorsque les chiens attaquent les gens, ils le font généralement par peur. Il arrive, par exemple, qu’un coureur ou un cycliste leur fasse peur. De plus, les cris et les gestes des bras des enfants peuvent les effrayer.

Que faire quand on voit un chien essayer de nous attaquer ? Allez à l’encontre de vos réflexes et arrêtez-vous. Cela semble complètement contre-intuitif, mais cela montrera au chien que nous ne sommes pas une victime en fuite.

Le cerveau (également humain) utilise des raccourcis et dans la plupart des situations réagit selon des scénarios appris. Si la « victime » arrête de courir, le scénario est terminé. Soit dit en passant, cette méthode fonctionne également pour les attaquants humains. La plupart d’entre eux ne tiennent compte d’aucun cours d’événements autre que celui supposé. Un comportement non standard augmente les chances que l’attaquant abandonne.

Lorsque nous sommes debout, un chien agressif perdra probablement tout intérêt pour nous. S’il est toujours hostile, arrêtons-nous un instant pour nous calmer. Nous pouvons « augmenter notre taille » en saisissant nos mains à nos côtés. Mais restons devant au cas où. Ne crions pas, ne bougeons rien. Aussi, ne regardez pas le chien directement dans les yeux (de préférence un peu au-dessus de la gueule du chien).

Si le chien nous sautait dessus, nous devrions rester immobiles même contre nos réflexes. Cependant, lorsqu’il commence à mordre, tout ce que vous avez à faire est de prendre la position de la tortue – à genoux, la tête baissée et les bras protégeant votre cou et l’arrière de votre tête.

N’oubliez pas que les attaques de chiens sont rares, mais il existe des cas de morsures mortelles. Selon Forensic Science International, il y en a un peu plus d’un (1,07) pour 10 millions d’habitants par an en Pologne. Les victimes les plus rares des chiens sont les personnes âgées de 10 à 40 ans, le plus souvent des enfants et des personnes âgées.

Les chiens étranges, en particulier dans une zone inconnue, sont mieux évités.

Michal Rolecki

Né en 1976. Dès son plus jeune âge, il feuilletait des encyclopédies et cela s’est fait remarquer. Il est diplômé en anglais et a écrit sur ses découvertes scientifiques dans « Gazeta Wyborcza », l’édition en ligne de l’hebdomadaire « Polityka », le portail artificialinteligencja.org.pl, le mensuel « Focus » et le site Interia, GeekWeek, et maintenant sur OKO.press


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