Les filles islandaises ont suivi la transformation de la ville avant qu’elle ne déclenche un boom touristique

Vêtues de salopettes imperméables, de grosses bottes et de gants épais, un groupe de femmes fait la queue sous le soleil de minuit en attendant le retour des bateaux de pêche à quai.
Dès que le navire arrive au port, ils chargent leur attirail, sortent hareng après hareng des tonneaux, leur coupent la tête et les éviscèrent, puis les emballent dans du sel et des épices en chantant tout en travaillant.

Le « hareng » islandais était au cœur de l’une des industries en plein essor qui a transformé la ville de Siglufjörður pendant la majeure partie du siècle dernier. Et maintenant, ils sont au centre d’un autre qui aide à faire revivre cette petite communauté côtière – à cinq heures de route au nord de Reykjavik – aujourd’hui.

Siglufjörður ou Siglo, comme l’appellent les locaux, est un morceau extrêmement pittoresque du nord de l’Islande. Avant le début de l’industrie du hareng ici en 1903, c’était une colonie peu peuplée avec peu de main-d’œuvre payée en argent plutôt qu’en viande ou autres biens.
Mais depuis que le hareng salé est devenu un aliment de base dans de nombreux pays européens, la pêche et la transformation du poisson sont devenues son objectif principal et tout a changé.

En 1911, la première usine de traitement de hareng d’Islande avait été construite et Siglo était devenue une ville animée de plus de 3 000 habitants avec 23 stations de salaison de hareng et cinq usines produisant de l’huile et de la farine pour les aliments pour animaux de compagnie.

Des femmes remplissant des tonneaux de hareng, de sel et de laurier dans la ville en 1935 (photo : Getty)

Des femmes et des filles de tous âges venaient de toute l’Islande pour transformer le hareng amené par bateau. Cela pourrait signifier 20 heures consécutives de travail dur et sale.

« Le rôle du pisteur était d’être prêt à chaque arrivée des bateaux, lorsque la prise fraîche était prête à être transformée », explique Anita Elefsen, directrice du Siglo Herring Age Museum. « Ils se tenaient à côté de ces longues boîtes de harengs sur la jetée, coupant les têtes des harengs, arrachant l’intérieur. Ils devaient être productifs et travailler dur. Il était assez courant d’emballer trois barils à l’heure et leurs quarts de travail ne se terminaient pas tant que tout le hareng n’avait pas été traité. Parfois, cela durait plus de 24 heures; il n’y a pas eu de changements concrets.

« Quand tout était traité, les femmes rentraient chez elles, se reposaient et parfois trois heures plus tard, un autre navire arrivait. Et le travail a recommencé.
Pour la première fois en Islande, les femmes ont joué un rôle important dans la main-d’œuvre et les ont autonomisées en leur fournissant un revenu. Ingvar Erlingsson, un habitant dont la mère et les deux grands-mères étaient des harengs, affirme que l’industrie du hareng était « fondamentale non seulement pour la croissance et le développement de la communauté locale, mais aussi pour l’Islande dans son ensemble ».

Une partie de l’histoire de la fille au hareng était la lutte pour l’égalité de rémunération. « Elles savaient qu’elles devaient être payées au même titre que les hommes », explique Ellefsen. « En 1925, lorsque les commerçants ont voulu réduire les salaires, les femmes se sont mises en grève, ce qui était inhabituel à l’époque. Il leur a fallu trois jours pour gagner. Les filles de hareng ont formé un syndicat – l’un des premiers en Islande.

Cependant, le boom n’a pas duré longtemps car la surpêche a entraîné la disparition du hareng des eaux de Seagull à la fin des années 1960 et de nombreuses personnes se sont déplacées vers le sud à la recherche de travail. « Je suis arrivé à Siglufjörður en 1994 et même alors les choses allaient mal », raconte Hálfdán Sveinsson, gérant et propriétaire de l’hôtel Siglunes. « Les prix des logements étaient si bas et il n’y avait pas beaucoup d’emplois… Il fallait convaincre les gens de croire en l’avenir de la ville. »

Aujourd’hui, Siglufjörður compte un peu plus d’un tiers de la population qu’elle avait pendant le boom du hareng. Mais une autre fois, le poisson aide à revitaliser la communauté – grâce au tourisme. « L’histoire signifie tout », dit Sveinsson. « A cause du hareng, Siglo est ce qu’il est aujourd’hui. »

La destination principale est le Era Herring Museum, dont l’exposition est hébergée dans un grand bâtiment rouge qui était une ancienne saline norvégienne de 1907. À l’intérieur, des expositions interactives, des photos et des vidéos montrent comment le poisson est transformé et salé.

Anita Elefsen Directrice du Herring Age Museum Siglo, Islande Fourni par safn@sild.is
Anita Elefsen, directrice du Herring Age Museum à Siglo

L’ère du hareng prend vie chaque mois d’août, lorsque le festival du hareng et de la reconstruction a lieu dans la ville. « Je dis toujours qu’ils le font de manière un peu romantique », déclare Erlingson. « Ce fut beaucoup de travail; ils étaient sales et malodorants. »

« Nous aurons des harengs plus âgés et plus jeunes et deux originaux », explique Ellefsen. « Ils s’habilleront convenablement, récolteront les harengs, leur couperont la tête et les emballeront. Ils feront un spectacle avec des cris, des chants et des danses, accompagnés d’un accordéoniste. »

Les habitants aiment autant les reconstitutions que les touristes. « C’est tellement réel que vous remontez dans le temps avec l’atmosphère des odeurs dans l’air, les gens qui travaillent dur, les commérages, les sourires, le flirt et enfin la danse une fois que vous avez terminé », explique Erlingson.

Malgré le travail acharné dans des conditions parfois dangereuses, de nombreuses filles profitent de leur temps au port. « Certaines personnes s’en souviennent comme du meilleur moment qu’elles aient jamais vécu », déclare Ellefsen.

Erlingson est d’accord. « Lorsque vous parlez à ceux qui ont travaillé ici à l’époque du hareng, il est clair que cette époque occupe une place spéciale dans leur cœur », dit-il. « Les gens s’éclaircissent quand on se souvient de ces années. »

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