Comment Internet amplifie-t-il les effets des vagues de chaleur ? Centres de données et pénurie d’eau

Les ordinateurs fonctionnent à l’électricité, mais l’infrastructure nécessaire au fonctionnement d’Internet consomme « tranquillement » d’autres matières premières – elle consomme jusqu’à 3,8 millions de litres d’eau chaque jour. Le secteur des centres de données est l’une des industries les plus consommatrices d’eau au monde. Yann Lechelle (Scaleway) et Paul Benoit (Qarnot) partagent leur connaissance du prix caché que paie l’environnement pour l’avancée du numérique.

Les vagues de chaleur ont frappé l’Europe des semaines plus tôt que d’habitude. Un record de 42,9 degrés Celsius a été enregistré en France à la mi-juin. Non seulement la chaleur elle-même est dérangeante et dangereuse, mais aussi les incendies de forêt et les pénuries d’eau qu’elle provoque. En Italie, la rationalisation a été introduite dans plus de 100 villes et l’état d’urgence a été déclaré dans l’une des régions du nord. En France, des restrictions d’eau sont appliquées dans 1/3 des départements – là où la situation est plus difficile, il est permis d’utiliser l’eau uniquement pour boire, se laver et cuisiner.

L’ONU estime que le monde se dirige vers une crise mondiale de l’eau en raison d’une réduction de 40% des ressources en eau douce. d’ici 2030, combinée à une population mondiale croissante. Dans ce contexte, les acteurs du numérique doivent également prendre des mesures pour protéger cette richesse inestimable. Bien qu’elles soient confondues avec des biens incorporels, les technologies numériques et cloud nécessitent d’énormes quantités d’eau.

Pourquoi Internet absorbe-t-il de l’eau ?

Comme toute machine, un ordinateur convertit l’électricité qui le délivre en chaleur – un effet Joule-Thomson. Cela signifie que les centres de données avec des dizaines de milliers de serveurs doivent émettre de la chaleur et la maintenir au frais pour garantir des conditions de fonctionnement acceptables. Plusieurs options s’offrent à cela : le stockage de chaleur pour d’autres applications, l’utilisation de technologies de refroidissement énergivores et/ou l’utilisation d’eau pour abaisser la température, notamment par évaporation.

En règle générale, les centres de données utilisent généralement des systèmes qui nécessitent de grandes quantités d’eau pour réduire la consommation d’électricité pour le refroidissement. C’est une alternative notamment pour les grands opérateurs qui souhaitent afficher de meilleurs indicateurs « d’efficacité énergétique ». En conséquence, ils abaissent les indicateurs d’efficacité énergétique (PUE) – une norme établie qui mesure l’efficacité énergétique d’un centre de données. Le PUE concerne principalement le refroidissement des centres de données, mais ne prend en compte que la consommation d’électricité et ignore complètement la consommation d’eau. Moins d’électricité, plus d’eau – cela ressemble à un nouvel emprunt pour rembourser un prêt sans résoudre le problème à long terme.

Si on tire la sonnette d’alarme, c’est que la situation est terrible. En 2020, les centres de données américains ont consommé 660 milliards de litres d’eau. Cette infrastructure, nécessaire au fonctionnement d’Internet, consomme jusqu’à 3,8 millions de litres d’eau par jour. Alors que notre utilisation quotidienne des ressources numériques augmente, les centres de données surgissent partout, et ce secteur fait probablement déjà partie des dix industries les plus consommatrices d’eau au monde.

L’efficacité des infrastructures est un remède au gaspillage

Bien sûr, l’industrie des centres de données n’est pas intéressée par la vulgarisation de ces chiffres. La conséquence, cependant, est un manque de transparence, qui libère le secteur informatique de la responsabilité d’agir. Les géants du numérique invoquent de bonnes raisons – telles que les secrets commerciaux, la protection des données des clients et la sécurité nationale – pour garder leur empreinte hydrique secrète. Sans transparence de la communication, il est impossible de régler la situation. Alors que moins d’un tiers des exploitants de datacenter enregistrent leur consommation d’eau, aucun organisme public ou expert scientifique ne dispose de chiffres clairs, factuels et cohérents au niveau macro (régional, national, européen) ou micro (datacenter individuel).

Bien que l’opinion publique se soit longtemps désintéressée de la consommation d’eau des centres de données, des voix critiques se font peu à peu entendre. Le nord des Pays-Bas est confronté à une pénurie d’eau potable due à une consommation excessive d’eau dans les centres de données. En Irlande, avec des inquiétudes croissantes concernant d’éventuelles pénuries d’eau, certains politiciens commencent à se mobiliser. Toujours en France, au Luxembourg et en Allemagne, plusieurs projets de méga data centers suscitent de plus en plus d’interrogations et de critiques.

Les initiatives récentes de l’industrie en réponse aux préoccupations croissantes s’avèrent insuffisantes. Le Pacte pour les centres de données climatiquement neutres, introduit début 2021, a eu peu d’impact.
Sans promouvoir une réelle transparence, tous les objectifs d’économie d’eau que nous nous sommes fixés seront vains. De nombreux acteurs les ont déjà atteints, prouvant qu’ils ne sont pas aussi ambitieux qu’on le prétend. Face à l’échec de l’autorégulation, les pouvoirs publics européens et nationaux ont un rôle clé à jouer pour briser le silence sur l’utilisation de l’eau dans les centres de données.

La bonne nouvelle est qu’il existe des petites et moyennes entreprises dans les centres de données européens et le secteur du cloud computing qui sont à la pointe de l’éco-innovation et de la transparence. C’est la preuve qu’il est possible de trouver un équilibre entre performance du cloud, gestion responsable des ressources et attractivité du territoire. La gestion des infrastructures sur lesquelles repose notre société numérique ne dispense pas les centres de données de leur obligation de faire preuve de progrès en matière de protection de l’environnement. Si nous voulons que les effets du développement du secteur numérique soient positifs et durables, les opérateurs de centres de données doivent être leaders dans ce domaine.


Auteur : Yann Lechelle, Scaleway

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.