Les animaux comprennent-ils les humains ? Comment comprendre le langage animal ? – La science

Ses chiens participent à un projet innovant They Can Talk dirigé par des scientifiques de l’Université de Californie à San Diego. Son but est d’apprendre aux chiens à communiquer humainement. Grâce à ce projet et aux connaissances les plus récentes sur les capacités linguistiques de divers animaux, il sera peut-être bientôt possible de parler à nos animaux de compagnie, oiseaux et mammifères marins.

Quoi de neuf, chien

Le projet They Can Talk est l’une des tentatives les plus avancées et les plus complètes d’étudier les compétences de communication des animaux de compagnie. Non seulement les chiens, mais aussi les chats, les rats et autres animaux domestiques y participent. – Notre objectif n’est pas seulement d’améliorer la communication avec les animaux, mais aussi de savoir dans quelle mesure les animaux peuvent apprendre les règles de notre langage, par exemple des phrases complexes ou des concepts abstraits, et ce qu’ils ont en tête, s’ils sont capables de se souvenir événements passés, ou imaginer quelque chose – explique le chef de projet prof. Federico Rossano de l’Université de Californie à San Diego.

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Les chercheurs recrutent des participants au projet en ligne dans le monde entier et leur demandent d’envoyer les rapports d’avancement de leur animal toutes les deux semaines. – Il n’y a pas de formation ou de leçon ici. Tout se passe naturellement. Au début, j’ai placé deux boutons à l’entrée du jardin et sur le portail avec des symboles et un enregistrement des mots « jardin » et « promenade ». Lorsque nous sortions dans le jardin, j’appuyais à chaque fois sur le bouton « jardin », et lorsque nous allions nous promener – le bouton « marcher ». Et parce que les chiens apprennent bien par imitation, ils commencent rapidement à associer le bouton à sa fonction, explique Ewa Biela.

En dessous d’eux peuvent se trouver de nombreux boutons et mots qui ne signifient pas seulement des activités, mais aussi des sentiments, des noms d’objets, des noms d’autres animaux. – Sur le forum internet du projet, un des participants a décrit une situation dans laquelle son chien a appuyé sur les boutons « aide », « nom du chien du voisin » et « papa ». Il a clairement demandé de l’aide pour se débarrasser du chien du voisin, ce qui le stressait beaucoup – dit Ewa Biela.

Les scientifiques ont rassemblé de grandes quantités d’informations similaires. Ils ont déjà les premières conclusions. – Par exemple, nous savons que les jeunes et les vieux chiens peuvent apprendre ce système. Nous supposons que les jeunes apprennent plus vite, mais il nous semble qu’il peut être plus facile pour les personnes âgées de se familiariser avec le langage humain, de connaître le sens des mots, par ex. ordres. Nous ne savons toujours pas s’il y a une période dans la vie d’un chien pendant laquelle l’apprentissage est le plus efficace, dit le prof. Rossano. L’un des chiens les plus célèbres du projet est le lapin Sheepadoodle, qui a commencé sa formation en tant que chiot avec son gardien Alexis Devine. Depuis mai 2020, Zeka a appris 24 boutons et communique efficacement en les utilisant. Parmi les mots que Zeka comprend, il y a des concepts abstraits tels que l’amour, la tristesse et les questionnaires – où ou quand. Le lapin peut en assembler différentes chaînes – de vraies phrases.

Combien d’animaux il comprend

Grâce à des recherches comme One Can Talk, il a été démontré que les animaux ont plus de compétences linguistiques qu’on ne le pensait auparavant. Il y a des décennies, on soupçonnait même que les sons d’animaux pouvaient avoir quelque chose à voir avec la parole. Afin de comparer leurs sons à la parole, les scientifiques devaient montrer qu’ils avaient des éléments répétitifs, des équivalents de mots, et que tous les animaux d’une même espèce les comprenaient de la même manière.

Pour la première fois dans les années 1980, deux scientifiques de l’Université de Pennsylvanie y sont parvenus grâce à des recherches sur le langage des vervets verts africains. Dr. Dorothy Cheney et al. Robert Seyfarth a montré que ces animaux utilisent une parole composée de sons qui peuvent être comparés à des mots humains. Ils ont isolé quelques dizaines de mots de singe. Ils ont montré que les singes sont avertis différemment lorsqu’ils voient le danger depuis les airs et différemment lorsqu’ils voient le danger depuis le sol.

D’autres chercheurs ont montré que des « mots » – un râle ou le son d’une mélodie dans la langue des poulets domestiques ou des oiseaux chanteurs – peuvent former des séquences, ou des équivalents, de nos phrases. Les dauphins utilisent la parole sous forme de sifflets, de sifflements, de gargouillis et de hochets à la limite de l’ouïe à travers l’oreille humaine (les dauphins peuvent également entendre les ultrasons). Ces sons semblaient complètement dénués de sens aux gens jusqu’à ce que leur fréquence soit déterminée. Il s’est avéré être un langage compliqué avec les noms de divers objets et activités, et même les noms des membres individuels du troupeau.

Chat indiscret

Cependant, c’est une chose de parler dans sa propre langue et c’en est une autre de pouvoir communiquer entre les espèces, par exemple avec les humains. Il s’est avéré qu’ici aussi, les animaux sont dotés de certaines capacités naturelles, même lorsqu’ils ne sont pas dressés. Il leur suffit de rester longtemps près de la personne et ils sont capables de saisir le sens de nombreux mots que nous prononçons. Ce n’est pas nouveau pour les propriétaires de chiens. Nous savons aussi qu’un chien peut réagir à votre nom. Mais selon une récente étude menée par des scientifiques japonais, les chats peuvent aussi reconnaître leurs noms. Et à une échelle beaucoup plus large qu’on ne le pensait jusqu’à présent. Dr. Saho Takagi de l’Université d’Azabu au Japon a montré que les chats qui vivent dans des maisons de grands troupeaux distinguent également les noms que les gens ont donnés à chacun d’eux. En d’autres termes, ils connaissent parfaitement ce qu’on appelle le langage humain.

Les chercheurs l’ont découvert en étudiant plusieurs groupes de chats qui vivent ensemble et ont leurs propres noms. C’étaient à la fois des chats qui vivaient à la maison avec leurs propriétaires et un troupeau de chats des cafés pour chats populaires au Japon. Les chercheurs plaçaient chaque chat devant un moniteur, puis lui montraient une photo d’un chat célèbre tout en écoutant un enregistrement d’une voix humaine célèbre, qui appelait le chat sur la photo par son nom réel ou fictif. Il s’est avéré que les chats regardaient la photo de leur compagnon beaucoup plus longtemps lorsqu’elle était appelée par le mauvais nom. Comme si quelque chose n’allait pas chez eux. Selon les chercheurs, cela signifie que les chats du troupeau connaissent leur nom. – Les chats ne donnent pas seulement l’impression d’écouter les conversations des gens. Ils le font vraiment très soigneusement, dit le Dr. Takagi dans une interview avec Asahi Shimbun.

Jusqu’à présent, seuls quelques animaux ont été capables de reconnaître quelques dizaines voire quelques centaines de mots. Par exemple, Border Collie Chaser, sous la supervision d’un scientifique de l’Université de médecine vétérinaire de Vienne, a appris la signification de 900 mots, principalement des noms d’activités et de sujets.

Le linguiste talentueux était aussi le perroquet d’Alex, qui a appris l’anglais par le prof. Irene Pepperberg de l’Université de l’Arizona. La chercheuse a acheté un mâle d’un an qu’elle a nommé Alex dans une animalerie et a développé pour lui une méthode d’apprentissage qu’elle a appelée une technique modèle/rivale. Cela consistait dans le fait qu’en présence d’Alex, deux scientifiques ou un scientifique et un étudiant étaient assis l’un en face de l’autre sur des chaises l’une en face de l’autre, s’enseignant des mots différents, et Alex ne faisait que regarder. La méthode a fonctionné à merveille. En écoutant, Alex a appris les mots par imitation et a voulu être le premier au courant. Il pouvait même corriger un étudiant qui avait dit le mauvais mot.

De cette façon, Alex a maîtrisé le sens de centaines de mots. Il connaissait les noms des couleurs et des formes, il comprenait la gradation des adjectifs et les mots « en dessous » et « au-dessus ». Il pouvait construire des phrases de quelques mots, répondre à des questions et les poser dans le vocabulaire acquis. Selon le prof. Pepperberg, l’intellect du perroquet était comparable à celui d’un enfant de cinq ans. Alex a mis fin à ses jours en 2007. Jamais auparavant un dressage de perroquet aussi efficace n’a pu être répété.

La langue des signes, le langage des images

La plupart des tentatives de conversation entre espèces ont été faites avec des primates, des gorilles et des chimpanzés. Les scientifiques croyaient qu’ils avaient une capacité naturelle à apprendre la parole humaine. L’une des expériences les plus célèbres a été réalisée dans les années 1930 par le psychologue Winthrop Kellogg de l’Université de Columbia. Le jour de la naissance de son enfant Donald, le scientifique a adopté le petit chimpanzé Guu et a permis à son fils et à l’animal de grandir ensemble. Au bout d’un an, il s’est avéré que Donald avait commencé à parler, mais pas Gua. Pire encore, lorsque l’enfant s’est rendu compte que sa « sœur » tournait et grognait, au lieu de parler, il a commencé à l’imiter et a renoncé à apprendre à parler. Gua a été renvoyé au zoo.

Les expériences linguistiques avec les chimpanzés se sont poursuivies dans les années 1960. On savait déjà alors que le larynx et la bouche des chimpanzés n’étaient pas adaptés pour émettre des sons humains. Des chercheurs de l’Université du Nevada à Reno ont essayé de leur enseigner la langue des signes. C’était à propos de. Le chimpanzé Washoe, sous leurs soins, a appris jusqu’à 350 mots en langue des signes (l’homme en utilise un peu plus pour la communication quotidienne, car seulement 400 mots).

Des résultats encore meilleurs dans les années 1980 et 1990 ont été obtenus par le gorille Koko, qui a appris environ mille mots en langue des signes, et grâce à la capacité de communiquer dans cette langue, les chercheurs ont découvert que bien que les gorilles ne parlent pas anglais, mais comprennent cette langue – environ 2 000 mots.

Aujourd’hui, il est clair que pour communiquer avec les animaux, il faut développer des méthodes que ces animaux pourront utiliser. Plusieurs laboratoires de recherche à travers le monde travaillent à la création de traducteurs animal-humain. Ils peuvent être utiles notamment dans le cas des mammifères marins, dont l’appareil vocal et le langage corporel sont très différents des nôtres. Le dauphin n’a pas les mains nécessaires pour apprendre la langue des signes ni les pouces pour activer les boutons. Les scientifiques du projet Wild Dolphin travaillent sur un appareil qui traduit les sifflets en anglais et vice versa depuis 2014, mais jusqu’à présent, il n’a pas été possible de communiquer efficacement avec ces animaux, considérés comme aussi intelligents que les humains.

Les énormes progrès que les chats et les chiens ont réalisés dans le film They Can Speak montrent que le moyen le plus rapide de communiquer avec nous n’est peut-être pas les animaux les plus intelligents, mais ceux qui sont les plus proches de nous. Dès la naissance, ils nous entendent, nous voient, nous apprennent à comprendre et peuvent manipuler des objets du quotidien, comme des poignées de porte ou des boutons. Maintenant, ils avaient les outils pour exprimer leurs pensées. Mais êtes-vous sûr que nous le voulons ?

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